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Memorias

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James Cook

Fecha de nacimiento: 27-10-1728
Fecha de fallecimiento: 00-00-1778

James Cook nació el 27 de octubre de 1728 en una pequeña aldea de Yorkshire, Inglaterra llamada Marton. Su familia se mudó enseguida a Great Ayton, donde el padre construyó una casa que en la actualidad ha sido trasladada, piedra a piedra, a unos jardines públicos de Melbourne, en Australia. En la escuela de Great Ayton mostró talento y predisposición para el dibujo, pero su educación se vio interrumpida por la necesidad de ganarse la vida. La suya era una familia modesta, y su padre lo colocó como aprendiz en la tienda de alimentación que un tal Señor Sanderson tenía en Staithes. * *Cuando James se mudó a Staithes descubrió una pequeña ciudad portuaria en la que solía trabajar casi todo el día y dormir bajo el mostrador de la tienda. Pero su mayor afición era aprovechar su escaso tiempo libre para escuchar relatos de viajes en el puerto o a la puerta de la taberna. Al cabo de un año y medio, probablemente contando con la aprobación del señor Sanderson que no le veía contento en su trabajo, James caminó una veintena de kilómetros hasta Whitby, donde se ofreció en un barco carbonero que estaba anclado en el puerto. * *El piloto simpatizó con él y lo envió a ver a los propietarios, los Hermanos Walker, que lo contrataron. El barco cubría la ruta de Newcastle a Londres, pero en algunas ocasiones se salía de ella dando al joven James la oportunidad de conocer Noruega, Irlanda y el Mar Báltico. * *Durante años progresó en su trabajo, obteniendo el título de piloto y llegando incluso a capitanear uno de los barcos de la pequeña flota carbonera. Cuando estalló la Guerra de los Siete Años, decidió alistarse y fue enviado a Canadá, donde se le confió el mando de un buque, el "Mercury", bajo las órdenes del Almirante Saunders. * *En aquella época los grandes imperios de España y Portugal estaban en franco declive y Francia e Inglaterra los habían sucedido en la lucha por la hegemonía mundial. Ambos países necesitaban nuevos territorios mundiales para afianzar su poder, y se lanzaron a una carrera de exploraciones como en otro tiempo lo habían hecho los reinos peninsulares. * *La flota estaba ocupada en el asedio de Quebec, y a Cook le fue confiada la importante tarea de cartografiar el Canal de St. Lawrence, todavía bajo el poder de los franceses. Trabajó por las noches con un pequeño bote y en grave riesgo de su vida, pero el resultado que obtuvo fue excelente. * *No se sabe cómo logró, durante aquellos años de carbonero, aprender las complicadas técnicas de la cartografía y la topografía, así como dominar la Matemática y la Astrología hasta el punto de aportar a la Royal Society documentos que demuestran una notable maestría en estas ciencias. * *En 1768 la Royal Society planificó uno de sus célebres viajes, mitad científico mitad explorador, al que los británicos eran tan aficionados. Comprendía el encargo de viajar a Tahití para estudiar desde allí el fenómeno del paso de Venus por delante del sol, a la vez que localizar con exactitud el continente Austral y, por supuesto, incorporar a la corona británica cuantos nuevos territorios le fuera posible encontrar. * *Para comandar la expedición fue designado el almirante James Cook, de cuarenta años, quien escogió un barco atípico, un remodelado carbonero de 368 toneladas y unos 33 metros de eslora que pasaría a la historia convirtiendo su nombre en mítico para los lectores de las grandes exploraciones: "Endeavour". * *La expedición, formada por 85 hombres, partió de Plymouth el 26 de agosto de 1768. A través de la Tierra del Fuego, el "Endeavour" arribó en la isla de Otaheiti, en Tahití, en abril de 1769, donde permanecieron por tres meses para observar el tránsito de Venus. * *Allí fueron muy bien recibidos por los indígenas polinesios, que los honraron con su hospitalidad. Uno de ellos, un jefe y brujo llamado Tupaia, accedió a acompañarles el resto del viaje, y les fue de gran utilidad cuando al descubrir Nueva Zelanda les advirtió de no confiar en los aborígenes, lo que les permitió prevenir el ataque que sufrieron poco después. * *Nueva Zelanda está formada por dos islas, la del norte más escarpada y con varios volcanes inactivos, y la del sur con fiordos, lagos paradisíacos y una cadena montañosa presidida por el llamado Monte Cook. El capitán recorrió sus costas durante seis meses cartografiándolas con detalle y llamó Estrecho de Cook al brazo de mar que las separa. * *Durante este tiempo, Cook estudió también a los maoríes, la belicosa tribu que ya había intentado atacarlos en una ocasión y de la que confirmó su canibalismo utilizando un método expeditivo: ofreció a un prisionero un pedazo de carne procedente de un cadáver medio descuartizado que encontraron en una playa. Al prisionero le entusiasmó el regalo. * *Continuó el viaje poniendo rumbo a Tasmania, pero las tormentas los llevaron hasta Australia, que entonces se llamaba Nueva Holanda. Se detuvieron en una bahía que llamaron Botany Bay por el gran número de plantas sin catalogar que encontraron en ella. Con el tiempo allí se establecería allí una penitenciaría británica y aún más tarde, y hasta la actualidad, la ciudad de Sidney. * *Bordeó la costa australiana atravesando la Gran Barrera de Arrecifes, donde el barco sufrió graves daños, y luego recorrió la costa este hasta estar seguro de poder afirmar una conclusión para su viaje: Australia, Nueva Zelanda y Tasmania eran islas separadas y no, como se creía, un mismo continente. * *Durante los dos años de viaje transcurridos hasta entonces, ni un solo hombre había enfermado a bordo del "Endeavour", pero en el viaje de regreso sufrieron el ataque de la malaria y la disentería. Toda la tripulación se vio afectada en uno u otro momento, y la tercera parte de los hombres murió antes de arribar a Inglaterra, en Julio de 1771. * *En el otoño de ese mismo año de 1771 se le confió una nueva misión: "completar el descubrimiento del Hemisferio Sur". Al mando de dos barcos: "Resolution" y "Adventure", partió de Inglaterra en Julio de 1772 después de cargar alimentos para dos años. * *Se dirigió al Mar Antártico, donde buscó el camino entre los grandes icebergs, siempre tratando de llegar lo más al sur posible. Pasaron los meses del invierno en Nueva Zelanda, donde cultivaron algunos vegetales y desembarcaron algunos animales ingleses. * *De vuelta al mar, recuperó el rumbo sur y consiguió abrirse camino hasta llegar a los hielos de la Antártida. La rodeó por completo asegurándose de que no existía el mítico continente Sur y regresó a Inglaterra tomando para la Corona gran cantidad de islas que encontró en su camino, un camino que ningún otro barco había seguido con anterioridad. * *Menos de un año después, distinguido ya con los mayores honores, se le entregó de nuevo el mando del "Resolution" para abordar una nueva misión: debía intentar localizar un paso por el Noroeste que uniera el Océano Pacífico con el Atlántico. * *A través del Pacífico, donde visitaron la Tierra de Van Diemen, Nueva Zelanda, Otaheite y las Islas Friendly, tomaron rumbo norte hacia Norteamérica. En febrero descubrieron las Islas Sandwich, hoy Hawaii. * *Durante el verano exploraron con grandes dificultades el norte de Oregon y el Estrecho de Bering, pero no localizaron el supuesto paso libre de hielos. Regresaron al sur, a las Islas Sandwich, para pasar en ellas el invierno de 1778. Cook tenía entonces 51 años. * *Los nativos los recibieron con grandes honores por confundirlos con el Dios Lono y su tropa de inmortales. Cuando un miembro de la tripulación murió en la isla y fue enterrado, los nativos empezaron a sospechar y a mostrarse violentos. * *Cook poseía gran fama entre las tripulaciones porque sus viajes eran de los más seguros. A excepción de la epidemia que asoló su nave en el primer viaje, el resto de sus expediciones trajeron de regreso a casi todos los miembros de sus dotaciones. * *Intentando evitar situaciones peligrosas, Cook decidió abandonar la isla, pero tuvo que regresar al cabo de una semana para reparar la rotura del trinquete. Enseguida comenzaron los problemas, ya que les fue robado uno de sus botes. * *Decidido a recuperarlo, el capitán desembarcó al mando de un grupo de su tripulación, y se enfrentó en la playa a un número ingente de nativos que los atacaron con piedras, palos y lanzas hasta obligarlos a retroceder. Los ingleses intentaron ponerse a salvo regresando a los botes, pero ya en el agua el capitán James Cook fue mortalmente herido en la espalda por una lanza, y cayó muerto en el mar. * *Los descubrimientos de James Cook fueron en realidad pocos y de escasa importancia. En cambio, sus aportaciones geográficas revolucionaron esta ciencia y le valieron la consideración de ser el más grande explorador británico de la historia. *

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