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Memorias

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José Antonio Balseiro

Fecha de nacimiento: 29-03-1919
Fecha de fallecimiento: 26-03-1962

Nació en 1919 en Córdoba. Después de terminar sus estudios secundarios allí, se trasladó a la ciudad de La Plata, donde en 1944 pudo doctorarse en física gracias a una beca que le concedió la Universidad de su provincia natal. * *Debido a que no existía en el país un centro de estudios superiores en física, tuvo que hacer el esfuerzo de hacer una carrera parcialmente autodidacta. A su formación contribuyó el profesor Guido Beck, físico checoslovaco, que en diferentes circunstancias reunió a destacados estudiantes y así realizó los primeros estudios importantes de física teórica en Argentina. Bajo la dirección de Beck, Balseiro inició su actividad de investigación y publicó sus primeros trabajos importantes. * *Tres años de docencia en La Plata precedieron su partida, en 1950, a la Universidad de Manchester (Inglaterra) para trabajar en física nuclear, gracias a una beca del Consejo Británico. * *En 1952 regresó al país. En aquel tiempo el científico checo-germano Ronald Richter -que había trabajado para el gobierno nazi y se había exiliado en la Argentina luego de la derrota alemana en la Segunda Guerra Mundial- estaba llevando adelante el "proyecto Huemul". * *La obtención de energía atómica puede realizarse de dos maneras: una de ellas es la fisión de los núcleos de uranio, que se efectúa de manera descontrolada en las bombas atómicas - como las que destruyeron Hiroshima y Nagasaki en 1945 - y de manera controlada en las centrales nucleares de generación de electricidad. La otra forma es la fusión nuclear, proceso en el cual los sencillos núcleos de hidrógeno se unen formando helio, y liberan enormes cantidades de energía: el enorme poder explosivo de las bombas de hidrógeno es el resultado de la fusión nuclear. Pero el mecanismo de fusión era entonces poco conocido y no se sabía - y no se sabe aún - cómo utilizarlo de manera controlada. Sin embargo, Richter había convencido al entonces presidente Juan D. Perón de que la Argentina podía lograr la fusión nuclear controlada. El emprendimiento de Richter, instalado en la Isla Huemul, en Bariloche, consumía grandes cantidades de dinero y el gobierno comenzó a desconfiar sobre la probabilidad de obtener los resultados prometidos. Fue entonces convocado José Balseiro para formar parte de una comisión técnica que se expidiera sobre el controvertido asunto. El informe de la Comisión, donde fue determinante la participación de Balseiro, descartó la posibilidad de conseguir la fusión nuclear, lo que determinó el fin del proyecto Huemul. * *Finalizado este episodio Balseiro se radicó en el país y participó activamente de las gestiones que dieron lugar a la creación del Instituto de Física de Bariloche en 1955. El mismo gobierno que había iniciado y luego desmantelado el proyecto Huemul, confió en Balseiro, un científico independiente, joven y talentoso, para la instalación e impulso del Instituto de Física. Este ente, dependiente de la Comisión Nacional de Energía Atómica y de la Universidad de Cuyo fue dirigido por Balseiro hasta su muerte. La institución es reconocida mundialmente como un original centro de excelencia dedicado a la investigación y a la formación de físicos e ingenieros nucleares. * *En 1961, Balseiro enfermó gravemente y se trasladó a Buenos Aires. Murió en Bariloche el 26 de marzo de 1962. Hoy el Instituto de Física de esa ciudad lleva su nombre. * *Balseiro, con una sólida formación en ciencias físicas, una intachable conducta y un gran tesón, fue uno de los responsables del prestigio obtenido por la ciencia nacional en este siglo. *

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